The Submission of the Dispute between Apple and Gradiente Regarding the Trademark “iPhone” to Mediation Proceedings

by Fabiano de Bem da Rocha and Rafaela Vissoky
15/09/2021

The dispute for the registration of the trademark “iPhone” between the companies Gradiente[1] and Apple lasts for almost ten years, and it seems not have a term to end definitively. On 01/02/2008, the Brazilian Patent and Trademark Office (BPTO), the authority responsible for the analysis and granting of patents and registrations of industrial designs and trademarks in Brazil, had conceded Gradiente with the registration of the trademark "G GRADIENTE IPHONE", leading to US company Apple to file a lawsuit before the Federal Court[2], almost at the end of the 5 statute of limitations years provided for by art. 174 of Law 9,279/96, which regulates industrial property rights and obligations in the country, arguing the precedence in the creation and development of mobile cell phones with the “iPhone” brand – the first launched in 2007 – that would be part of a revolutionary family of products of the company, marked with the letter "i" (iMac, iBook, iPod, iPad, etc.), requesting the declaration of partial nullity of Gradiente's registration so that it could be apostiled with the restriction on the use of the term alone, as it is extracted of the initial petition of this demand. The lawsuit, upheld in the first degree, had its sentence upheld by the Regional Federal Court of the 2nd Region when judging the appeals of Gradiente and BPTO, a position that was also adopted by the STJ - Superior Court of Justice, in the judgment of special appeals also interposed by both[3]. The extraordinary appeal filed by Gradiente was initially denied by the then President of the Supreme Court, Minister DIAS TOFFOLI, who later accepted a regulatory appeal to distribute the case and finally judged by the Court.[4]. Due to the creation of the Conciliation and Mediation Center of the Federal Supreme Court on 08/06/2020[5], the same Minister DIAS TOFFOLI decided to determine the suspension of the process, forwarding it to the aforementioned Conciliation Center, to carry out negotiations aiming at a conciliation in the case, conducted by the retired Minister ELLEN GRACIE. However, after a dozen videoconference sessions between the representatives of Apple and Gradiente (IGB), they were unable to reach a common term of agreement to end the mediation, which can range from a single decision or referral of the matter to judgment by the plenary of the Supreme Court. Many waters must still pass under this technological bridge, which does not prevent the assessment of the mediation procedure attempted in the STF.

The Search for Solutions through the Alternative Dispute Resolution Means

The emergence of the Center of Conciliation and Mediation of Federal Supreme Court is given with the scope of solving, in a consensual form, legal conflicts trough the referred Court and since it involves patrimonial available rights. It is known that the alternative means of dispute resolution had been helpful for the Brazilian Justice, by affording celerity and efficiency for the solutions, besides decreasing the quantity of lawsuits tin the Judiciary. Furthermore, when dealing with corporate mediation, the relief of material right conceded is less harmful to the parties, as the involved ones construct the decision with basis on their interests and market needs.

In the same sense, Brazilian Law encourages each time more the adoption of alternative methods of dispute resolution, as it can be noticed from the legal provision of the Brazilian Procedure Code, which promotes the encouragement of these methods by the jurists, besides the attribution to the public agents the duty to create chambers of conciliation and mediation.[6].

On this path, the resolution of the dispute trough mediation is always a promising choice, as it does not demand an absolute decision, allowing the achievement of an agreement between the litigant parties.

For these brief reasons, it can be concluded that the tendency of transition of the lawsuit for the alternative methods of dispute resolution might bring benefits for the involved ones also in intellectual property subjects.

Although, in the specific case of the litigation involving the trademarks “G GRADIENTE IPHONE” and “iPhone”, Apple and Gradiente had abdicated of the interest to conciliate, the decision of Minister DIAS TOFFOLI is honorable by designing a new perspective for the role of the judiciary as a center of mediation and conciliation of the conflicts in the next years. It is evident that there are still a lot of barriers to be broken to have more confidence and familiarity with the proceeding different from the ones which the judges and litigants are used to. However, the mere possibility of having a dispute involving big technology companies submitted for the possibility of resolution through mediation, undoubtedly, symbolizes this successfully passage and open new borders to be unraveled in the Brazilian Legal System.

 

by Fabiano de Bem da Rocha – Lawyer, Specialist in Industrial Property Law and partner of Leão Intellectual Property; Rafaela Sanchez Vissoky – Law Student

 

[1] IGB Eletrônica S.A.

[2] Processo 0490011-84.2013.4.02.5101, 13ª Vara da Seção Judiciária do Rio de Janeiro, distribuído em 02/01/2013.

[3] REsp 1.688.243/RJ, Relator Ministro LUIS FELIPE SALOMÃO, 4ª Turma.

[4] ARE 1.266.095/RJ.

[5] Resolução 697/2020.

[6] BRASIL. Lei n° 13.105, de 16 de março de 2015. Brasília, 16 de março de 2015; 194º da Independência e 127º da República. Disponível em: http://www.planalto.gov.br/ccivil_03/_ato2015-2018/2015/lei/l13105.htm. Acesso em: 25 de agosto de 2021.

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